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夜空のコールテール j.g


 父上は声を荒げるということが一度もなかった。たった一度もだ。怒ってるときも、静かに淡々と諭す口調で、なのにその目だけは底冷えする怒りを宿していて、それが余計に怖かった。父上はオレになにも課さなかった。いい成績をとれとも競争で一位になれとも言わなかった。ただオレにツェペリ一族のすべてを継ぐことだけを課した。父上を尊敬してるし愛してる。だけど父上のすべてに納得することはできない。

 月のない夜だ。馬を走らせるのは危険と判断して早々にテントを張った。ヴァルキリーのブラッシングも終えて寝床にねそべっている。カードを三枚投げた。ジョニィが山から三枚投げ渡してくる。
「ちっ、今日はカスだな」
「君、最近ツキがないね、ジャイロ」
「やめろそういうこと言うのは。余計ツキが回ってこなくなる」
 今日はどうも勝てそうな気がしない。勝利の感覚ってやつが来ない。あーくそ、今日も夜番決定か。
「なぁ話しようぜ」
「何を?もう勝負あきらめたのかい」
「ガキの頃なにして遊んでた?」
「毎日乗馬場いって馬を見ていたよ」
「おまえさんとこ代々馬乗りだっけか」
「ああ。父は調教師で兄はジョッキーだった」
「へぇー」
 ジョニィもその血を受け継いだってわけだ。確かにジョニィの乗馬技術やコースを読む力はすごい。ツェペリは馬乗りの家系ではなかったが、ジャイロも幼い頃からよく馬に触れ遊んでいた。
「オレも馬に乗ってばっかだったな。鉄球の技術や医術の勉強しだしてからはちょっと馬から離れてたけど」
「君に鉄球を教えたのはオヤジさん?どんな人?」
「厳しい人だ。それにめちゃくちゃ怖ぇ」
「へぇ、厳しく育てられたから反動でそんな風になっちゃったわけか」
「うるせェな。おまえのオヤジさんはどんな人だったんだよ」
「父さんは…厳しかったな、やっぱり。とくにぼくには容赦なかった」
 もうこの話はおしまいにしよう、とジョニィがカードをジャイロに見せた。フルハウスだ。ジャイロの手札はツーペア。全然ダメ。マントの上からもう一枚毛布をかぶって、ジャイロはテントの外に出た。

 焚き火にくべた木をかき混ぜる。真っ赤な火の粉が、凍える夜空に散った。
 ここらへんはクーガーも野盗も出ないと聞くが、用心にこしたことはない。しかもジャイロ達を狙ってるのはもっと厄介なスタンド使い共だ。あいつらに襲撃されたら正直レースどころじゃなくなる。
 ジャイロは口元まで毛布をかぶって、夜空を見上げた。一面に海岸の砂粒みたいに星が輝いている。そびえる奇怪な岩山の黒い影が、まるで何かの神話のように地平線に連なる。祖国じゃ見られない光景だ。こんな場所であんな相棒と共に過ごすなんて、思いもしなかった。
 ジョニィはあまり、家族の話をしたがらない。受け答えはするが、すぐに会話が続かなくなる。
 誰にだってしゃべりたくないことぐらいある。ジャイロだって秘密にしてることがあった。生涯それだけは誰ひとりにさえ明かさないと決めている。

 父上が本当に怒っている時、その名を呼ぶのだ。ユリウス。おまえはツェペリ家の長子。家族を守り一族を守ることがおまえの成すべきこと。勝利も栄誉も必要ない。わかっているな。私がおまえに望むのはそれだけだ、ユリウス。
 父上の言葉は呪いのようにオレを戒める。受け継ぐ者、対応者、つまりはそうゆうことなのだろう。勝負の時に後手にまわる。染み付いた性(さが)らしかった。
 でもこのレースの道中で、それでは勝てない敵に何人も遭遇した。ジョニィは「飢え」が必要だと言った。オレだけが行く道、光り輝く道。このレースの先に、それが見えるのかもしれない。
 テントの中からジョニィのくしゃみが聞こえた。毛布から出てる部分の肌に夜の空気が触れ、刺すように寒い。早く朝になれ。エスプレッソを飲もう。ジョニィもきっと欲しがる。オレのいれるイタリアンコーヒーは格別なんだ。この大地に散らばる遺体にだって、できれば飲ましてやりてぇもんだ。
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